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La vapeur d'eau part à l'assaut du TCA contenu dans le liège

ARNAUD JADOUL

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Par une distillation par entraînement à la vapeur d'eau, le portugais Amorim réduit largement la contamination du liège par le trichloroanisole, responsable du « goût de bouchon ». Il applique déjà ce traitement à l'un de ses bouchons techniques.

Sus au TCA ! Après Oeneo en 2003, c'est le numéro 1 mondial du bouchon de liège, le portugais Amorim, qui s'attaque à cette molécule, présente dans le liège de façon inhomogène et imprévisible et responsable du « goût de bouchon » dans le vin en bouteille. Après plus de trois années de développement, il a mis au point le procédé Rosa, une solution industrielle d'extraction du trichloroanisole 2,4,6 (TCA) des bouchons.

Le système repose sur une distillation par entraînement à vapeur contrôlée au cours de laquelle la vapeur et l'eau sous pression extraient les corps volatils des cellules du liège.

Le procédé, connu depuis longtemps en laboratoire, n'avait encore jamais pu être fiabilisé à l'échelle industrielle.

Validation industrielle

« Nous avons découvert que des variables, le débit de l'eau et la température de la vapeur notamment, influaient sur l'efficacité du procédé, explique Miguel Cabral, directeur du département recherche et développement d'Amorim. Le traitement à la vapeur peut altérer les propriétés mécaniques, réduisant son élasticité ou sa compressibilité et, de là, sa capacité d'étanchéité. Il peut aussi modifier son aspect visuel, affecter sa classification et donc sa valeur commerciale. » D'autres effets indésirables peuvent se produire à très haute température sur les dimensions physiques du liège. De surcroît, la régularité de la réduction du taux de TCA n'est pas assurée et la condensation de la vapeur peut provoquer la recontamination du liège. « L'équilibre optimal entre l'extraction du TCA et le niveau de déformation ou de modification mécanique a dû être établi, confie le chercheur. Et, pour limiter l'impact physique, un traitement des rondelles et des bouchons entiers est effectué par lots plutôt qu'en continu. »

Des laboratoires australien, anglais, allemand et français (le girondin Excell), spécialisés dans le vin, ont validé le procédé à l'échelle industrielle sur des granulés. « Les tests s'avèrent très encourageants, indique Miguel Cabral. Ils montrent une élimination du TCA de l'ordre de 70 à 80 %, avec des propriétés mécaniques et fonctionnelles identiques à celles des bouchons non traités. » En interne, Amorim annonce même parvenir à des taux de 75 à 92 %. Le portugais a déjà introduit Rosa dans quatre de ses usines. Une partie des bouchons Twin Top est ainsi traitée, toute la production devant l'être d'ici à la fin de l'année. Pour les autres bouchons techniques et les bouchons de liège naturel, le fabricant poursuit ses développements. « Rosa n'est qu'une arme de plus dans l'arsenal anti-TCA d'Amorim », précise Miguel Cabral. Un arsenal constitué de mesures préventives et curatives à chaque point critique de la chaîne de production, comme l'amélioration des techniques de récolte et de contrôle du liège, le système Convex de bouillage pour le lavage des planches de liège, le procédé de lavage Inos II pour les rondelles, l'utilisation de l'ozone pour désodoriser le liège et éviter une contamination microbienne...

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